El republicano Abraham Lincoln abolió la esclavitud en el país. (Alexander Gardner / Biblioteca del Congreso de los Estados Unidos / Getty Images).

Viajando a Baltimore en el otoño de 1864, Orville Wood no tenía forma de saber que pronto descubriría la conspiración electoral más elaborada en la breve historia de Estados Unidos.

Wood era un comerciante del condado de Clinton en la esquina más al noreste de Nueva York. Como partidario del presidente Abraham Lincoln, se le encomendó la tarea de visitar a las tropas de su ciudad natal para “cuidar el boleto local”.

Los legisladores de Nueva York solo habían establecido el sistema de votación por correo del estado en abril con la intención de garantizar el sufragio de las tropas blancas que luchan contra el ejército confederado.

Los resultados de las elecciones de 1864 afectarían en gran medida el resultado de la guerra. Lincoln y sus partidarios en el Partido Unión Nacional buscaron continuar la guerra y derrotar a la Confederación por completo. Mientras tanto, los demócratas pacifistas, también conocidos como cabezas de cobre, buscaban un compromiso inmediato con los líderes confederados y el fin del movimiento abolicionista.

A las tropas de Nueva York se les permitió autorizar a las personas en su país a emitir un voto en su nombre. Junto con sus boletas electorales por correo, las tropas asignarían su poder en los recibos que requerían cuatro firmas: el del votante, la persona autorizada como destinataria, un testigo de la declaración jurada firmada y un compañero oficial. Estos documentos se sellarían en un sobre y se enviarían a casa para ser contados en la votación final. Este era el proceso que Orville Wood pretendía mantener, testificaría en el tribunal más tarde. Rápidamente se dio cuenta del desafío que supondría.

Wood llegó a Fort McHenry en Baltimore para visitar al 91° Regimiento de Nueva York. Allí, un capitán del ejército sugirió que había habido un “juego de damas” en lo que respecta a la recolección de las boletas de los soldados por correo. Estas sospechas de fraude se hicieron eco cuando Wood visitó a los heridos en el Hospital de la Universidad de Newton. Los rumores de irregularidades llevaron a Wood a la oficina de Moses Ferry en Baltimore.

Un boceto de 1864 de William Waud de los soldados de Pensilvania votando. (Biblioteca del Congreso)

Ferry había sido seleccionado por el gobernador de Nueva York, Horatio Seymour, para ayudar a supervisar el proceso de votación de los hombres alistados de Nueva York. Seymour había vetado el proyecto de ley inicial para establecer la votación por correo y se postularía contra Ulysses S. Grant en las elecciones presidenciales de 1868.

Wood enmascaró sus sospechas cuando entró en la oficina de Ferry, presentándose como un firme partidario del oponente de Lincoln, George McClellan. Esto fue suficiente para ganarse la confianza de Ferry, testificó más tarde.

Ferry le dijo a Wood que los votos del 91º Regimiento de Nueva York ya habían sido contados: 400 para McClellan y 11 para Lincoln.

La conspiración

Wood regresó a la oficina más tarde y, siguiendo las instrucciones de Ferry, comenzó a falsificar firmas de la 16ª Caballería de Nueva York. Mientras tanto, un empleado se sentó al otro lado de la sala para firmar las papeletas de la lista de nombres que Wood había traído de casa. Wood pidió entregar personalmente estas boletas fraudulentas, pero Ferry dijo que tendrían que recibir la aprobación final de su colega en Washington, Edward Donahue Jr.

Donahue pronto llegó a Baltimore y se reunió con Wood. Durante esta conversación se reveló que alrededor de 20 coconspiradores ya estaban trabajando en DC para ayudar en el complot para entregar votos a McClellan. Al día siguiente, Wood observó cómo Donahue y su tripulación formaban una especie de línea de montaje, pasándose papeles en blanco entre sí para firmarlos con los nombres de los soldados activos, soldados heridos y muertos y oficiales que nunca existieron.

Además de las operaciones en Washington DC y Baltimore, el plan se extendió hasta Nueva York. Donahue había recibido listas de soldados de oficiales militares y miembros de las fuerzas del orden. Una carta del General JA Ferrell decía: “Incluido en este paquete encontrará boletos, también una lista de los nombres de los residentes reales del condado de Columbia, ahora miembros del 128º Regimiento. Con mis mejores deseos para su éxito “.

Una carta del alguacil de Albany H. Cromdell ofreció enviar hombres adicionales para ayudar en Baltimore. La carta decía: “Todo está bien aquí y confiamos en el éxito total. Es innecesario decir que todos aquí tienen plena confianza en su habilidad y complicidad, y esperamos que les guste su ayuda “.

También se descubrió en la oficina de Ferry una lista de alrededor de 400 nombres pertenecientes a soldados enfermos y heridos bajo tratamiento en un hospital cercano. En referencia a la lista, Ferry bromeó: “Vivos o muertos, todos habían emitido un buen voto”.

A Ferry, Donahue y sus compañeros conspiradores les pareció divertido su fraudulento trabajo. Un cómplice se burló de la protesta que esperaba de los periódicos abolicionistas tras la corrupción de las elecciones. Los hombres se jactaban de sus éxitos pasados ​​al arreglar las elecciones locales en casa.

Juntos, los hombres habían enviado cajas de votos fraudulentos a Nueva York. Pero su plan había terminado. Wood denunció la operación a las autoridades. La oficina de Ferry fue registrada y, en la mañana del 27 de octubre de 1864, menos de dos semanas antes de las elecciones, él y Donahue fueron juzgados ante una comisión militar.

Ferry ofreció una confesión completa ese mismo día, e incluso ofreció los nombres de otras personas involucradas en el plan. Donahue resultó más un desafío.

Después del primer día del juicio, un periodista del New York Times escribió: “Los electores honestos del estado de Nueva York han escapado de un fraude extenso y terrible, un fraude acorde con las inclinaciones del partido en cuyo nombre estaba iniciado, pero que, si no se hubiera expuesto, podría haber subvertido la voluntad honesta del pueblo y dejado al estado y la nación a merced de aquellos que harían las paces con la rebelión y la comunión con los traidores “.

Los arrestos en Nueva York y Washington continuaron aumentando mientras Donahue regresaba al juicio. Tras el testimonio condenatorio de Wood y las pruebas de apoyo, Donahue pidió clemencia al tribunal. Era un hombre joven, recién casado, sin antecedentes. Se marchitó visiblemente al darse cuenta del peso de su situación actual, sin expresar más la altanería con la que había entrado en el proceso judicial.

El abogado defensor se dirigió al tribunal y dijo que Donahue se había involucrado en uno de los fraudes más gigantescos jamás intentados en Estados Unidos: “un fraude que, si tiene éxito, en mi opinión, habrá producido una perturbación en todo nuestro país. y nuestra guerra por la preservación de la Unión será prácticamente final e inútil “.

En los meses posteriores a la victoria de Lincoln, ganó 221 votos electorales frente a los 21 de McClellan, los periódicos antiabolicionistas atacaron su legitimidad y calificaron el juicio como otro aspecto de una conspiración realizada por el presidente para asegurar su reelección.

La comisión que supervisó el juicio de Ferry y Donahue recomendó cadena perpetua para los dos hombres que intentaron corromper las elecciones por correo. El presidente, que pronto sería asesinado, aprobó.

Abraham Lincoln, un republicano, abolió la esclavitud en el país, dando inicio a un nuevo Estados Unidos, que pocas décadas después se coronaría como la mayor potencia del mundo. Hoy, Donald Trump se enfrenta a un proceso fraudulento en el que, si la justicia no actúa, se romperá la institucionalidad de la primera democracia representativa de la historia.

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